Некоторые науки изучают объекты, свойства которых сложно оценить привычными единицами измерения. Например, мир элементарных частиц и его законы невозможно сравнить с чем-то, что можно увидеть или потрогать. Поэтому в некоторых науках используются специфические единицы измерения. Астрономия — одна из таких дисциплин. Говоря «астрономическое число», мы подразумеваем невообразимо большую цифру. Астрономия пользуется своими уникальными единицами измерения, и им посвящена эта страница.

Расстояния и размеры в Галактике

2Расстояния до ближайших галактик измеряются миллионами св. лет, а до самых удалённых — миллиардами. Поэтому обозримая часть Вселенной имеет радиус 13 млрд св. лет. Это означает, что свет, который мы сейчас видим, был испущен вскоре после рождения Вселенной, возраст которой, по современным данным, составляет 13,77 млрд лет.

Диаметр нашей Галактики — 100 тыс. св. лет. Это означает, что во-первых, свету необходимо 100 тыс. лет для того, чтобы преодолеть такое пространство; а во-вторых, если разумное существо, гипотетически живущее на противоположном крае Галактики, отправит сигнал в направлении Земли, то мы его заметим только через десятки тысяч лет. Столько же времени займёт доставка ответного сигнала.

Температуры в физике и астрономии измеряются в градусах Кельвина. Привычная для нас шкала Цельсия берёт за точку отсчёта температуру замерзания воды. Но вода — это лишь одно из многочисленных химических веществ во Вселенной. Поэтому в XIX веке английский учёный Уильям Томас Кельвин ввёл шкалу установления температуры, которая начинается с «абсолютного нуля». При ней атомы остаются недвижимыми относительно друг друга. По шкале Цельсия это соответствует -273 °С. Вода замерзает при 273 К, кипит при 373 К.

Каков размер Солнечной системы? Если под этим подразумевать диаметр орбиты самой отдалённой от Солнца планеты, то 60 а. е. Но Солнечная система не ограничивается орбитой Нептуна. Существуют более удалённые объекты — карликовые планеты, пояс Койпера и облако Оорта. Учитывая их, диаметр Солнечной системы достигает 150 тыс. а. е.

3Расстояния в космосе сложно определить километрами. Как, например, ответить на простой вопрос: «А Земля большая?» В масштабах привычной нам жизни — очень большая, целых 13 тыс. км в диаметре; нужно двое суток лететь на реактивном самолёте, чтобы совершить кругосветное путешествие. Но так ли это много, если рассматривать расстояние до астрономических объектов?

Расстояние от Земли до Солнца — это условно постоянная величина, равная примерно 150 млн км. Астрономы назвали её «астрономической единицей», сокращённо — а. е. Она помогает измерять расстояния в пределах Солнечной системы. Например, от Солнца до Юпитера — 5 а. е., т. е. 5 расстояний от Земли до Солнца.