Космодром — это не только стартовая площадка для ракет-носителей, но и целый комплекс зданий и различных построек, общая цель которых заключается в подготовке и запуске ракет в космос. В мире насчитывается всего два десятка действующих космодромов, с которых стартует более полусотни ракет в год. Самые знаменитые — Байконур в Казахстане и Мыс Канаверал в штате Флорида (США).

  1. Боковой ускоритель шаттла — это самый мощный двигатель в мире. Два таких ускорителя отрывают от Земли машину весом более 2 тыс. и поднимают на высоту 45 км за 75 с. После этого отсоединяются и на парашюте спускаются в Атлантический океан. Их находят и готовят для следующего запуска.
  2. Орбитер оснащён собственными маршевыми двигателями. После отстрела ускорителей они принимают на себя всю нагрузку, пользуясь водородом и кислородом из внешнего бака. Через 8 мин шаттл достигает высоты 105 км. Бак отделяется и падает в Индийский океан, а орбитер, используя собственный запас топлива, выходит на расчётную орбиту.
  3. Стартовая платформа — это конструкция, на которой шаттл доставляют на стартовую площадку. Система прикреплена к площадке с помощью восьми пироболтов, которые подрываются в момент старта. Конструкция предусматривает пути для отвода колоссального количества раскалённых выбросов в первые секунды после запуска двигателей.
  4. Самый большой компонент шаттла на старте — это топливный бак. У него нет собственных двигателей, его функции ограничиваются хранением топлива и местом крепления ускорителей и самого орбитера. В верхней части находится 650 тыс. л кислорода, в нижней — 1752 тыс. л водорода. Эти объёмы опустошаются за первые 480 с полета.

Среди уникальных машин космодрома Канаверал выделяются два транспортёра, которые доставляют ракеты из ангаров к стартовым площадкам. Это машины весом 2400 т, способные перевозить груз весом 5000 т.