Кометы, метеоры и метеориты — это самые динамичные и яркие объекты на ночном небе. Метеоры можно увидеть в тёмную ночь как быстрые росчерки среди звёзд. Это небесные тела, которые входят в атмосферу Земли на скоростях в десятки км/с и сгорают на большой высоте. Метеориты — это вполне осязаемые объекты, найденные на Земле. Обычно это камни и куски железа весом от нескольких граммов до десятка килограммов, которые смогли преодолеть атмосферу, не сгорев. Кометы — это далёкие внеземные объекты, состоящие изо льда и пыли. Подлетая к Солнцу, они испаряются, образуя огромные хвосты.

kometa

Иногда на Землю падают огромные метеориты, приносящие разрушительные катастрофы. Кратер Беррингера в США — это результат падения метеорита диаметром 50 м. Диаметр кратера — 1,2 км, глубина — 230 м. Мощность взрыва — 150 мегатонн в тротиловом эквиваленте, или 8000 атомных бомб, сброшенных на Хиросиму. Столкновение произошло 50 тыс. лет назад. Но это далеко не самое большое крушение. Несколько раз Земля подвергалась атакам более крупных метеоритов, которые уничтожали большую часть жизненных форм и изменяли климат.

Комета Хэйла-Боппа, пролетевшая мимо Солнца в 1997 г., была хорошо видна невооружённым глазом. Отчётливо различались два хвоста — газовый (голубоватый), направленный строго от Солнца, и пылевой (белый), который остаётся на орбите кометы и постепенно рассеивается. Во время прохождения перигелия её звёздная величина составляла -0,7 ш — ярче любой звезды, кроме Сириуса.

Комета становится видимой только вблизи Солнца. Её ядро — это глыба загрязнённого льда диаметром несколько километров. Вблизи Солнца лёд начинает испаряться, пар улетает, захватывая частицы пыли. Образуется голова и хвост иногда длиной в миллионы километров. Солнечный ветер подхватывает газы, формируя прямой хвост, направленный строго от Солнца, а частички пыли продолжают двигаться по орбите, формируя метеорные потоки.

Несколько раз в году Земля, двигаясь по орбите, попадает в метеорные потоки. Это остатки разрушенных комет, которые оставили на своей орбите мириады пылинок, продолжающих двигаться вокруг Солнца. В такие дни на небе можно заметить десятки метеоров в час, иногда сотни, а ещё реже — тысячи. Самые интенсивные потоки — это Персиды, с пиком в 100 метеоров в час, 12 августа; и Геминиды, с пиком 120 метеоров в час, 13 декабря.